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Assessing diet composition of seahorses in the wild using a non destructive method: Hippocampus reidi (Teleostei: Syngnathidae) as a study-case

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Author(s): André Luiz da Costa Castro | Aline de Farias Diniz | Ieda Zaparolli Martins | Ana Lúcia Vendel | Tacyana Pereira Ribeiro de Oliveira | Ierecê Maria de Lucena Rosa

Journal: Neotropical Ichthyology
ISSN 1679-6225

Volume: 6;
Issue: 4;
Start page: 637;
Date: 2008;
Original page

Keywords: Natural diet | Husbandry | Conservation

ABSTRACT
This paper presents the results of the first analysis of the natural diet of Hippocampus reidi, one of the most sought after seahorse species in the international aquarium trade. Its main goals were to investigate food items and prey categories consumed by the species, and to discuss feeding strategy and inter and intra-individual components of niche breadth. Data were gathered from October 2005 to September 2006 at the Mamanguape estuary, State of Paraíba, NE Brazil. Food items from seahorses anaesthetized with clove oil were obtained by using a modified version of the flushing method, and were counted and identified to the lowest possible taxonomic level. Specimens were marked and had their height, sex, life and reproductive stage recorded, and then returned to the same place where they were found for the further assessment of anaesthetization/gut flushing on seahorses. Food items were analyzed using frequency of occurrence, relative abundance, index of preponderance and prey-specific abundance using the points method. The graphic method of Amundsen et al. (1996) was used to interpret the feeding strategy and contribution to niche breadth. Nematodes and crustaceans were the most important items found, the latter item usually being the most commonly found in the gut contents of syngnathids. No significant differences in diet composition were found between reproductive stages, however, a higher proportion of large items were consumed by the larger seahorses. The feeding strategy and niche breadth analysis suggests that H. reidi has a generalist feeding strategy, with high variation between phenotypes. Our results suggest that the anaesthetization-flushing technique has the potential to be a useful tool in seahorse research.Este artigo apresenta os resultados do primeiro estudo sobre a alimentação natural de Hippocampus reidi, uma das espécies de cavalos-marinhos mais intensamente comercializadas pelo mercado aquarista. Seus principais objetivos foram descrever os itens alimentares e categorias de presas consumidos pela espécie e fornecer informações acerca da estratégia alimentar e dos componentes inter e intra-individuais para a largura de nicho. As amostragens foram realizadas mensalmente por meio de busca intensiva, entre outubro de 2005 e setembro de 2006, no estuário do rio Mamanguape, Paraíba, onde os cavalos marinhos foram marcados, anestesiados com óleo de cravo e submetidos à técnica da lavagem estomacal. Para cada cavalo-marinho registrou-se a altura, sexo, estágio de vida e estado reprodutivo. Após a coleta de dados, todos os cavalos-marinhos foram devolvidos ao mesmo local onde haviam sido encontrados e o material obtido através da lavagem foi identificado, em laboratório, até o menor nível taxonômico possível, com o auxílio de especialistas. Os itens alimentares foram descritos através de freqüência de ocorrência, abundância relativa, índice de preponderância e abundância específica; já a estratégia alimentar e contribuição para a largura de nicho foram descritos através do método de Amundsen. Os principais itens encontrados foram nematodos e crustáceos, não tendo sido encontradas diferenças entre os itens consumidos e o estado reprodutivo dos cavalos marinhos. Entretanto, verificou-se que exemplares de maior porte consumiram uma maior proporção de itens grandes. Os resultados sugerem que H. reidi apresenta uma estratégia alimentar generalista e com alta variação entre os fenótipos. Nossos resultados sugerem que a técnica da lavagem estomacal pode vir a representar uma ferramenta útil em estudos acerca de cavalos-marinhos.

Tango Rapperswil
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