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Ecological Catastrophes in the steppe? Landscape Archaeology at the mining and metallurgical complex of Kargaly (Region of Orenbourg, Russia)

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Author(s): Vicent García, Juan M. | Rodríguez Alcalde, Ángel L. | López Sáez, José Antonio | de Zavala Morencos, Ignacio | López García, Pilar | Martínez Navarrete, M. Isabel

Journal: Trabajos de Prehistoria
ISSN 0082-5638

Volume: 57;
Issue: 1;
Start page: 29;
Date: 2000;
Original page

Keywords: Environmental Archaeology | Landscape Archaeology | Bronze Age | Eurasia | Mining | Metallurgy | Agriculture | Remote sensing | Arqueología medioambiental | Arqueología del Paisaje | Edad del Bronce | Eurasia | Minería | Metalurgia | Agricultura | Teledetección espacial

ABSTRACT
Kargaly is one of the most important centers of mining and metallurgy in the great Eurasian steppe. Dr. E.N. Chernykh and his team (Institute of Archaeology, Russian Academy of Sciences, Moscow) and various researchers at the CSIC and other Spanish institutions have developed a joint project to undertake a comprehensive study of the site's two main phases of occupation, the Bronze Age (2nd millenium BC) and the first Russian industrialization (1745-1900 AD). The Russian members of the joint team are in charge of the archaeological investigations, while the Spanish members are studying metallurgical and mining technology and production, on the one hand, and the environmental context and impact of these activities, on the other. This article presents the research design and first results of the Palaeoenvironmental research at Kargaly. This work has two aspects. The first consisted of obtaining one of the most complete palaeoenvironmental data sets from the steppes through both the systematic sampling of archaeological sites to recover charcoal, seeds, fruits and pollen and the taking of palynological cores from natural deposits, on the other Both sampling programs were supported by radiocarbon dates. The second aspect, to which the greater part of this article is devoted, was dedicated to contextualizing the palaeobotanical evidence by studying the present-day landscape, with particular attention to understanding the processes which shape the variability of the pollen rain. Our purpose was to obtain explicit and measurable calibrative criteria which would enable us to answer the palaeoenvironmental questions raised by our archaeological and archaeometallurgical research. These questions include, most importantly, the following: what was the extent of forest (the energy base for the mining/metallurgical complex) during the Bronze Age? and how do we evaluate subsistence practices? (an issue related to the origins of agriculture on the steppe). Answering both questions require us to go beyond conventional palaeoenvironmental practice, since they require very specific information about the past spatial distribution of vegetation on both local and regional scales. We propose a methodological perspective that places the practice of palynology in archaeology within the goals, theoretical premisses, and methods of Landscape Archaeology. Using this framework we evaluate and identify the limitation of conventional palaeoenvironmental practice (particularly the use of pollen analysis in archaeology) and we develop an intensive application of model-based approach to palynology, one that combines study of the pollen rain with mathematical modelling of the landscape. To put it into practice we used modern methods of terrestrial observation, such as satellite imagery, grounded in the use of Geo graphical Information Systems (GIS) and global positioning (GPS) technology.Kargaly es uno de los centros de minería y metalurgia del cobre más significativos de la Gran Estepa Euroasiática. El Dr. E.N. Chernyj y su equipo (Instituto de Arqueología, Academia Rusa de Ciencias, Moscú) y varios investigadores del CSIC y de otras instituciones españolas desarrollan allí un proyecto conjunto para el estudio integral de sus dos fases de explotación: la Edad del Bronce (II milenio AC) y la primera industrialización rusa (1745-1900 AD). Los miembros rusos del equipo están a cargo de la investigación arqueológica de este proyecto coordinado y los miembros españoles del estudio de los aspectos tecnológicos y productivos de la minería y la metalurgia, por un lado, y del contexto ambiental de ambas actividades, así como de su impacto sobre el territorio por otro. El propósito de este artículo es presentar los planteamientos y primeros resultados del programa de estudios paleoambientales, que consta de dos fases. La primera dio lugar a uno de los registros paleoambientales más completos de esta región mediante muestreo sistemático antracológico, paleocarpológico y palinológico en varios yacimientos arqueológicos, y sondeos palinológicos en depósitos naturales. En ambos casos se contó con el apoyo de dataciones radiocarbónicas. La segunda fase, a la que se dedica la mayor parte del artículo, se orientó a la contextualización de ese registro mediante una investigación sobre el paisaje actual, con especial énfasis en la comprensión de los procesos de formación de la lluvia polínica. Su finalidad es obtener criterios explícitos y controlables de calibración para la interpretación de las cuestiones paleoambientales demandadas por la investigación arqueológica y arqueometalúrgica. Destaca entre ellas la evaluación de los recursos forestales durante la Edad del Bronce, base energética del complejo minero metalúrgico, y el problema del reconocimiento de las prácticas subsistenciales, en relación con la discusión sobre el comienzo de la economía productora en la Gran Estepa Euroasiática. Ambas rebasan el marco de la práctica paleoambiental convencional, al requerir información muy específica sobre la distribución espacial en el pasado de la vegetación a escala local y regional. Se propone un enfoque metodológico que enmarca la práctica de la palinología arqueológica en los objetivos, planteamientos teóricos y métodos de la Arqueología del Paisaje. Desde este marco se evalúan y diagnostican las limitaciones de la práctica convencional de la Arqueología paleoambiental (particularmente la palinología arqueológica) y se ofrece una aplicación intensiva del "enfoque modelizador" en paleopalinología basada en la combinación de métodos de modelización matemática del paisaje y de la lluvia polínica. Para su puesta en práctica se aplican métodos avanzados de observación de la Tierra, como la Teledetección espacial, apoyados en el uso intensivo de la tecnología de los Sistemas de Información Geográfica (GIS) y las técnicas de posicionamiento global (GPS).
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