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Space partitioning among damselfishes in the Caribbean coast of Panama: the role of habitat preferences

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Author(s): Laís de Carvalho Teixeira Chaves | Carlos Gustavo A Ormond | Elizabeth S. McGinty | Beatrice Padovani Ferreira

Journal: Neotropical Ichthyology
ISSN 1679-6225

Volume: 10;
Issue: 3;
Start page: 633;
Date: 2012;
Original page

Keywords: Bocas del Toro | Coral reefs | Pomacentrid | Reef fish | Territorial herbivores

ABSTRACT
This study aimed to assess abundance and habitat use by juvenile and adult damselfishes, as much as the benthic cover of different reefs on Isla Colon, Bocas del Toro, Panama. Reefs were selected considering different levels of wave exposure and depths. Damselfish and benthic communities were distinct between reefs. The most abundant species in the sheltered deeper reef was Stegastes planifrons followed by S. leucostictus, and they were also recorded in the sheltered shallower reef. Low densities of S. partitus and S. variabilis were also observed in the sheltered deeper reef, as these species are apparently restricted to higher depths. Additionally, these reefs presented patches with high cover of live and dead massive coral. Shallow depths presented high abundances of S. adustus, indicating a preference of this species for shallow habitats and exhibiting a two-fold increase in abundance at higher wave surge. Also, Microspathodon chrysurus reached higher numbers in shallow depths. Furthermore, the exposed reef presented a high cover (%) of algae groups and the fire-coral Millepora alcicornis, acknowledged as a preferred habitat for M. chrysurus and other reef fish. In this study, distinct habitat uses were observed, with patterns regulated by depth and/or wave exposure levels and/or availability of specific benthic cover. For site-attached species as damselfish, habitat specialization, competition and/or non-random recruitment patterns have been found to rule distributional patterns. Similar results for damselfish relative abundances were found compared to studies conducted within Panama and other reefs throughout the Caribbean region over three decades ago, indicating strong habitat affinity for the most abundant species. However, severe reductions of habitat availability following coral mass-mortality events may have disrupted their distributional patterns.Este estudo teve como objetivo avaliar a abundância e uso do habitat por juvenis e adultos de peixes-donzela, assim como as comunidades bentônicas em distintos recifes de Isla Colon, Bocas del Toro, Panamá. Os recifes foram escolhidos considerando diferentes níveis de exposição a ondas e profundidade. As comunidades de peixes e bentos estudadas se mostraram distintas. A espécie mais abundante em recifes com maior profundidade e abrigados foi Stegastes planifrons, seguida por S. leucostictus, que também foram observadas em recifes rasos abrigados. As baixas abundâncias de S. partitus e S. variabilis também foram observadas no primeiro recife citado e estas espécies foram aparentemente restritas à profundidade maiores. Adicionalmente, estes mesmos recifes apresentaram uma vasta cobertura de corais massivos, vivos ou mortos. Stegastes adustus apresentou sua maior abundância em baixas profundidades, indicando uma preferência por habitats rasos, aumentando em duas vezes com a exposição a ondas. Os recifes rasos também tiveram maior abundância de Microspathodon chrysurus. Além disso, o recife com maior exposição apresentou extenso percentual de cobertura por algas e o coral-de-fogo Millepora alcicornis, reconhecido habitat preferencial de M. chrysurus e outras espécies de peixes. Neste trabalho, diferentes padrões de uso do habitat foram encontrados, sendo regulados pela profundidade e/ou exposição e ainda a disponibilidade de determinada cobertura bentônica. Para espécies fortemente associadas ao substrato, a especialização, a competição e padrões não aleatórios do recrutamento são conhecidos determinantes dos padrões distribucionais. Este estudo apresentou resultados similares a outros conduzidos há 30 anos no Panamá e outros recifes do Caribe, indicando que as espécies mais abundantes mantêm forte afinidade com o habitat. Entretanto, severas reduções na disponibilidade de habitat, seguidas de eventos de mortalidade em massa, podem ter possivelmente afetado seus padrões de distribuição.
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